立冬是一年二十四節氣中的第十九個節氣。在每年陽歷11月7日前後,歷書記載:「斗指西北維為立冬,冬者終也,立冬之時,萬物終成,故名立冬也。」「立冬」的到來代表著冬天的來臨。

隨著立冬節氣的到來,草木凋零,蟄蟲伏藏,萬物活動趨向休止,以冬眠狀態,養精蓄銳,為來春生機勃發做準備。

立冬這一天,民間有所謂的「立冬補冬,補嘴空」的習俗。人類雖沒有冬眠之說,但冬天的天氣寒冷,為抵御冬天的嚴寒補充元氣,許多家庭會燉「麻油雞」、「四物雞」來補充能量,順便犒賞一家人一年來的辛苦,除此之外,街頭的「羊肉爐」、「薑母鴨」、「十全排骨湯」等餐廳開始高朋滿座,不過中國南方不像北方那樣氣溫驟降,如果熱補恐會燥熱,宜以溫補為主。

飲食調養要遵循「秋冬養陰」「無擾乎陽」「虛者補之,寒者溫之」的古訓,隨四時氣候的變化而調節飲食。元代忽思慧所著《飲膳正要》曰:「冬氣寒,宜食黍以熱性治其寒。」也就是說,少食生冷,但也不宜躁熱,食用一些滋陰潛陽,熱量較高的膳食宜,同時也要多吃新鮮蔬菜以避免維生素的缺乏。

過去的進補習俗不見得完全適用於現代每個人,無論吃哪類藥膳進補料理,進補前必知的一件事,就是先諮詢專業中醫師、了解自己的體質。體質屬燥熱、中性的民眾,其實不需要額外進補;若不小心補過頭,不只會出現口乾舌燥等症狀,還可能因此流鼻血。而對於體質虛寒的人,時常手腳冰冷、較容易畏寒,才是真正需要「補冬」的族群。